Vergelegen estate in safe hands with Leah Sebekedi

Leah Sebekedi, the newly appointed Safety, Health and Environmental (SHE) 
Manager at Vergelegen wine estate in Somerset West, was always greatly 
encouraged in her studies and career by her father – with the proviso that, unlike 
him, she should avoid working in the mining industry. 
Leah has fulfilled her father’s hopes although, ironically, it is in mining that she gained 
sufficient experience to have her appointment confirmed at one of South Africa’s 
most beautiful and prestigious wine farms. 
Leah grew up in North West Provincematriculating from Sefutswelo High School in 
Madikweon the outskirts of Rustenburg. She considered studying medicine, but 
opted for an engineering course from the College of Cape TownShe soon attained 
her National Diploma in Safety Management, followed by a BTech. in Safety 
Management, both from the University of South Africa (UNISA). 
She joined De Beers as a safety graduate in training – she had always avidly read the 
mining magazines and newsletters that her father brought home   and while 
gaining work experience at one of the largest diamond mines in the world, 
Voorspoed in Kroonstad, her manager suggested she prepare a presentation for the 
annual CEO summit. 
“I was a bit sceptical, as I was just an intern, but I presented my story and got calls 
from two companies, De Beers Marine and Element Six. They liked my energy and 
the presentation. I chose De Beers Marine in Cape Town as I love this place.” 
Leah was soon appointed Safety and Health Officer, responsible for providing  safety 
knowledge and advice to all levels of management. She was then appointed SHE 
Systems Specialist at Kumba Iron Ore’s Kolomela mine in the Northern Cape, until she 
joined 322-year-old Vergelegen in July this year. 
“This estate is a beautiful space that defines the word ‘sustainability’, enthuses Leah. 
It has been around a long time and I think my great great grandchildren will see 
these grape vines tooI don’t think there is any farm in the Western Cape that drives 
safety like this. It shows that management cares for its people. 
The estate was the first producer to receive Biodiversity and Wine Champion status, 
in March 2005, for progress made in the largest privately funded alien vegetation 
clearing project in South Africa. Clearing was completed four years ago.  
Vergelegen was also the best performing estate in the Stellenbosch regional section 
of the Western Cape Prestige Agri Awards in 2021, with staff in the administration, 
cellar, vineyards, horticultural and maintenance departments winning awards.  
Vergelegen not only produces and exports wine, but is renowned for its restaurants 
and gardens. Ensuring a safe, healthy environment for staff and guests is an 
enormous responsibilitytaking into account stringent South African, corporate and  
international standards and protocols.  
Leah’s typical working day could start with inspections, checking that risk assessment 
has been undertaken and appropriate controls put in place to suit that day’s 
activities. One needs an eye for detail, whether it’s ensuring that a roof contractor 
wears a harness, or overseeing safety protocols for a gathering of several hundred 
Leah attributes her success to her positive attitude, that she welcomes feedback, 
and ongoing study to keep up with the latest developments in her field. She holds 
certificates in subjects ranging from auditing to legal intelligence, risk management 
and mentoring, and  is currently studying for a postgraduate diploma in risk 
management through UNISA. She hopes to study for her masters and doctorate in 
business leadership. 
As a wife and mother, she enjoys the flexibility of her current post and the balance it 
enables between work and personal responsibilities. Her spacious office, furnished 
with antiques, is a world away from the container office that she previously worked in 
at the mine.  
What words of advice does Leah have for young women considering following  in 
her footsteps? She answers that many do not realise that SHE is a 24hour, hands-on 
“You need to be a people’s person and understand where staff are coming from,” 
she says, recalling offering safety advice to a burly forklift driver who did not take 
kindly to feedback from a petite young woman. Leah says men generally dominate 
the SHE sector at safety officer level, where enforcement is key, but more female 
faces are appearing at administrative and managerial levels. 
In her spare time, Leah loves dancing – her interests range from ballroom to 
energetic pantsula – and reading. She cites business leader Nolitha Fakude’s  
autobiography Boardroom Dancing as a key influence. She’s also proficient in 
English, Afrikaans and several Southern African languages, in addition to her home 
language of Setswana, and is studying French on a language app. 
Fortunately for Vergelegen, Leah also loves dry red wine. “Maybe this was one of the 
pointers that got me hired.” 
To find out more about Vergelegen 
Caption: Leah Sebekedi, the newly appointed Safety, Health and Environmental 
(SHE) Manager at Vergelegen wine estate in Somerset West. 
Issued by:Meropa Communications